Ο πιο ισχυρός αρθοργάφος της Νέας Υόρκης είναι αποφασισμένος να εμποδίσει την αδερφή του να παντρευτεί έναν μουσικό της τζαζ και για να πετύχει τον σκοπό του προσλαμβάνει έναν φιλόδοξο ατζέντη που είναι αποφασισμένος να κάνει τα πάντα για να πετύχει.

Οι ήρωες του «Sweet Smell of Success» ζουν μόνο τη νύχτα. Σαν βρικόλακες που αναζητούν το ανθρώπινο αίμα που θα τους κρατήσει ζωντανούς επιβιώνουν μέσα σε έναν εφιάλτη αμοραλισμού, εξάρτησης, υποκρισίας, υπόγειων συμφωνιών και ανήθικων ανταλλαγών. Ο Τζ. Τζ. Χανσκέκερ είναι ένας πανίσχυρος δημοσιογράφος που φτιάχνει και καταστρέφει καριέρες μέσα από τη διάσημη στήλη του για το Μπρόντγουεϊ στη New York Globe. Ο Σίντνεϊ Φάλκο είναι ένας αδύναμος άσημος ατζέντης που προσπαθεί με κάθε τρόπο να βάλει τους πελάτες του στη στήλη του Χανσέκερ προκειμένου να τους κάνει διάσημους. Η σχέση τους ξεκινάει και τελειώνει στο παιχνίδι εξουσίας που θα αναπτυχθεί μεταξύ τους όταν ο Χανσέκερ θα ζητήσει από τον Φάλκο να βοηθήσει στην απομάκρυνση του εραστή της αδερφής του, προκειμένου ο Χανσέκερ να τον ξαναβάλει στη στήλη του.

Με φόντο την ασπρόμαυρη, θορυβώδη και σχεδόν εφιαλτική Νέα Υόρκη των night clubs και των μπαρ, ο Αλεξάντερ ΜακΚέντρικ αφηγείται την ιστορία των δύο αντρών σαν να κινηματογραφεί κυριολεκτικά μια κατάβαση στην κόλαση. Πατώντας πάνω στους κανόνες του φιλμ νουάρ και στoυς ιδιοφυείς διαλόγους του συνσεναριογράφου Κλίφορντ Οντέτς (σπάνια σε μια και μόνο ταινία μπορεί να συναντήσει κανείς τόσες πολλές «ατάκες»), ο βρετανός σκηνοθέτης ενορχηστρώνει μια όπερα κυνισμού και διαφθοράς που κορυφώνεται σε ένα πεσιμιστικό πορτρέτο της πιο σκοτεινής πλευρά της ανθρώπινης φύσης, χαρίζοντας στον Μπαρτ Λάνκαστερ τον πρώτο και καλύτερο «κακό» της καριέρας του και στον Τόνι Κέρτις την πιο σπουδαία του ερμηνεία στον ρόλο που τον έσωσε από την ταμπέλα του «ρομαντικού ήρωα».

Εν έτει 1957, φυσικά, κανείς από τους θεατές της εποχής δεν ήταν διατεθειμένος να παρακολουθήσει μια ιστορία για δύο τόσο αρνητικούς ήρωες, χρεώνοντας το φιλμ με μια τεράστια εμπορική αποτυχία. Ευτυχώς ο χρόνος είχε ήδη κρατήσει μια θέση στην ιστορία για το «Sweet Smell of Success» τοποθετώντας το επάξια στην λίστα των αριστουργημάτων που δεν ανήκουν σε καμία εποχή, απλώς και μόνο επειδή βρίσκονται πάντοτε μπροστά από αυτήν.